Qu'est-ce que l'autisme ?


 

L'autisme est un trouble global et précoce du développement (Trouble Envahissant du Développement ou Pervasive Developmental Disorder selon les classifications internationales) apparaissant avant l'âge de 3 ans et qui se caractérise par une "triade" de symptômes affectant les domaines suivants :

  • interactions sociales,
  • communication verbale et non verbale,
  • imagination, comportements répétitifs et stéréotypés.

Interactions sociales

Les personnes atteintes d'autisme présentent de grandes difficultés dans les relations sociales. Elles ont souvent un comportement social très particulier et rarement adapté aux situations rencontrées.
Ces personnes entreprennent rarement une démarche active pour entrer en contact avec autrui, même si elles acceptent les tentatives d'approche et semblent apprécier d'être mêlés aux activités d'autres enfants ou adultes.





Communication verbale et non verbale

Les personnes avec autisme ont souvent une compréhension limitée du langage verbal. Même les personnes qui apprennent à parler éprouvent souvent des problèmes particuliers de communication tels que l'écholalie, l'inversion des pronoms, l'impossibilité d'exprimer des souhaits.
La communication non verbale est également altérée et se traduit par une mauvaise utilisation du contact oculaire, des gestes et de l'intonation.

 

Imagination, comportements répétitifs et stéréotypés

Les personnes avec autisme présentent une déficience de l'imagination associée à des troubles de la perception. Le manque d'aptitude à abstraire, à conceptualiser ou à dépasser la littéralité entraîne de nombreux problèmes d'apprentissages sociaux et scolaires.
Ainsi, certains enfants ne parviennent jamais au stade du jeu symbolique. Il arrive cependant que des personnes avec autisme de "haut niveau" montrent des aptitudes hors du commun dans des domaines particuliers (calcul, musique, mémoire,...).

Il résulte de cette triade que le monde est très imprévisible et même parfois menaçant. Ce qui conduit à des comportements rigides, à un certain mode de conduite et à des intérêts restreints.
Ceci peut prendre la forme de stéréotypies clairement apparentes, de préoccupations et de routines mais aussi de rituels mentaux moins visibles. Les personnes autistes ont également des difficultés face aux changements (surtout s’ils sont soudains) et elles peuvent parfois avoir du mal à dépasser les situations nouvelles.

Le spectre autistique : terme qui exprime la diversité des symptômes associés au syndrome de l'autisme avec, pour conséquence, la difficulté de poser un diagnostic précis.

 

Caractéristiques secondaires :


À côté de ces caractéristiques typiques de l’autisme, il est aussi question de caractéristiques secondaires comme : des réactions étranges aux stimulations, des troubles du langage, des troubles moteurs, des changements d’humeur, des troubles de l’attention et des problèmes de comportement comme l’automutilation ou l’agressivité.

 

Ces différents symptômes sont toujours présents à des degrés d'intensité variable, selon la gravité du trouble et l'âge de l'enfant.
Des troubles dans d'autres domaines sont également possibles : retard mental (75 à 80 % des cas), réactions aux stimuli sensoriels, troubles du sommeil et de l'alimentation, troubles de l'humeur et de l'attention,...
Le terme "spectre autistique" est généralement utilisé.

 

Le comportement des personnes autistes est caractérisé par une restriction marquée du champ des activités et des intérêts. Cela se traduit par des réactions de malaise face à des changements dans l'environnement d'une part, par des comportements répétitifs et stéréotypés d'autre part.

 

Ces comportements présentent plusieurs variantes :

  • mouvements anormaux et gestes bizarres : balancement d'avant en arrière, tournoiement du corps, marche sur la pointe des pieds, battement des mains et des jambes, grimaces, grincement des dents,...
  • routines dans le temps ou dans l'espace : par exemple, toujours suivre le même chemin pour aller à l'école, au magasin,...
  • passions pour certains sujets dans le cas des autistes de "haut niveau" (voitures, horaires de trains, mouvement des planètes,...).

 

Prise en charge de l'autisme : les recommandations officielles

La Haute Autorité de Santé a publié ses recommandations officielles concernant le diagnostic et la prise en charge de l'autisme :